‘Una Comunidad de Mujeres Chingonas,’ An Interview with Teri Gender Bender

Le Butcherettes are no longer the small and rambunctious band from Guadalajara and El Paso opening up for the Deftones or the Mars Volta. Now they’re the ones headlining a world tour and featuring superstar artists like Mon Laferte  and Alice Bag on their album.

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Teri Gender Bender at the Lowbrow Palace. Photo by Antonio Villasenor-Baca. 

Fronting the band is Teresa Suárez Cosío, more popularly known as Teri Gender Bender. One of the most eclectic and loudest stars not just in punk but in music altogether. Earlier this year the band released bi/mental, a thirteen track marvel of garage punk produced by the Talking Heads’ Jerry Harrison via Rise Records.

The album features common motifs and themes that fans have come to expect from Le Butcherettes, from the violent swings and drops and elevations of Teri’s vocals to a perpetual constant pounding from the drums now from the hands of Alejandra Robles.

The band has been touring for the entirety of the year, even having played alongside Bikini Kill as they reunited this year. As the band continues to sweep audiences across the globe, Teri Gender Bender has cemented herself as one of the icons pioneer women showing with feminist motifs that are palpable both musically and visually.

This was my second interview with Teri, this time in person outside of the Lowbrow Palace, a popular venue in El Paso, TX the is nestled next door to a Dominoe’s Pizza.

It was a unique experience talking to Teri with cars roaring by on Mesa Street as the sun slid behind the tall buildings that is the University of Texas at El Paso which looms over the Lowbrow Palace.

She talked about the album, how the tour was going, traveling to new places, the symbolism between her and the band’s outfits and the cover of the new album, and working with some of her role models like Alice Bag and Kathleen Hanna. The interview was also conducted in typical El Paso/Juarez bilingualism, switching casually between English and Spanish.

Antonio Villasenor-Baca: Ya están entrando a la ultima parte de la gira. Me puedes platicar sobre como les ha ido? 

Teri Gender Bender: Super bien la verdad. El principio fue poco duro porque digamos Alejandra empezó su problema con su espalda y tenia que descansar, reposar, tomar esteroides también para reponer la espalda. Creo que se le odio un disco en la columna, horrible. Yo pensé que íbamos a tener que cancelar la gira. Dije no esta gira, bi/mental, esta literalmente bi-mental! Y luego me enferme de fiebre, de flu, pero lo logramos. Llegamos al D.F. que fue muy padre porque ahi la banda tuvo mucha historia en sus raíces. Tuvimos una artista invitada buenísima que se llama Renee Moi. Es una amiga vieja de todos que es una gran artista que ayuda a la comunidad también de las mujeres en la musica y en el arte así que fue muy padre poder empezar la gira ahi. También muy simbólico poder terminar la gira aquí en esta parte porque pues aquí vivimos todos actualmente.

AVB: Esta gira es por este nuevo disco, bi/mental. Mas que nada, lo primero que me llamo la atención fue la portada del disco. De donde sacaron el concepto? Donde tomaron esa foto? 

TGB: Yo creo que empezó en un viaje. Bueno, principalmente empezó en un viaje en Los Angeles que estábamos así ensayando para una gira y nos dieron un airbnb con una colección hermosa de puros vinilos de diferentes épocas y no me acuerdo del nombre del artista porque era un nombre griego pero su portada del disco era todo en oro, dorado, y me encanto. Esto fue mucho antes de hacer el disco. Ya tenia clave de que, “ooh, tiene que de alguna forma involucrarse en el siguiente disco.” Por que el oro y el dorado me recordó como a la fe, a la esperanza. Eso cautivo esa sensación en mi. Yo no se, también puede representar como, greed, como de querer mas y mas. Puede ser los yin y yangs del dorado. Ya después nuestra relación con el desierto, El Paso, Joshua Tree, donde fuimos a grabar los primeros videos como “Spider/WAVES,” también “struggle/STRUGGLE,” también estuvo cerca de otro desierto. El desierto siempre ha sido constante en nuestras vidas. Pues ya hablando de yo en la portada, pues es como el demonio. Estoy representando mi cultura, mis raíces, pero también de una forma de un demonio enojado. Según yo, tiene una semilla de que era ella o de lo que quiere ser. En la parte del disco que tiene la calcomanía de la banda o nombre de la band se ve como una figura al lado izquierdo. Para mi es como la cabeza de la madre, así que el dorado esta tapando la cabeza de una mujer que es su madre. Y esta si el demonio y la hija, así como, “yo tengo que seguir. Yo tengo la semilla de la esperanza con el dorado detrás y luego el desierto del fondo. Ay, no se. Son puras mamadas mias, yo creo. Ay!

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Teri and Janelle during Stars at Night’s set in El Paso, TX. Photo by Antonio Villasenor-Baca. 

También quería mencionar que, lo de la gira que me preguntaste al principio, ha sido una de las mejores giras que hemos tenido porque también tenemos de invitadas, Stars at Night. Ellas han hecho la gira super increíble porque calientan el publico, son una de las mejores bandas que hemos visto en vivo, su disco es increíble que también fue producida por Alejandra. Es una gran colaboración entre todas. Y de hecho Janelle [Obert, lead vocalist and guitarist of Stars at Night] y Alejandra, últimamente trabajamos un video de musica juntos para Butcherettes, así que es como full circle, sabes? Es realmente una comunidad de mujeres chingonas.

AVB: Llegaron a lugares nuevos en esta gira? 

TGB: Si, fíjate que nunca habíamos tocado en Alabama. We always drive through, hasta con miedo, pero debo confesar que e tenido un prejuicio medio feo de Alabama pero no me sorprendió por completo porque la gente que fue al show, super lindos, nos trataron de maravilla, hasta el promotor nos dejo dormir a noche en un camerino que es un camerino como un departamento de lujo así que por lo menos te da la ilusión que, you made it. No? Alabama. Creo que nunca habíamos tocado en Minneapolis bajo Butcherettes. He ido bajo otra banda, otros proyectos, pero fue la primera vez tocar por Le Butcherettes en Minneapolis, y St. Paul, y eso fue muy genial. Y a pesar que era invierno, el frío no estuvo tan feo como íbamos a sospechar.

AVB: La música, y como te vistes durante los shows, es muy único. Cual ha sido la reacción a tu estilo [en estos lugares nuevos]? 

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Teri Gender Bender performing at the Lowbrow Palace. Photo by Antonio Villasenor-Baca. 

TGB: Gracias, eh? En mi mente, pienso que todos están a la defensiva así que yo pienso que va ser lucha contra odio y miradas feas pero sobre todo también porque mi madre me decía que me parecía como una puta. Así antes cuando estábamos en nuestro conflicto, así que tengo eso encima, ósea trauma todavía tratando de no creer esas palabras. Así que espero que no me vean como puta. Y aparte si si, que honor porque las putas trabajan mucho también. No se la verdad. La percepción de los demás, fuck, I wish I could see through other people’s eyes. Pero, maybe that’s not a good thing to want. Así que mejor no, prefiero vivir en la ignorancia.

AVB: Cuando es que empezaste vistiendote como te vistes para tus shows? Y porque? 

TGB: Desde el principio. Desde el principio de la banda en el 2007. Y todo tiene un simbolismo, un significado. Como antes una carnicera, como dama de casa, que estaba oprimida y por eso cortaba la carne como para librarse de ese sentimiento o de como es vista, como un pedazo de carne. Por que así me he sentido toda mi vida, que me veo como un pedazo de carne para contestar eso pregunta anterior. Pero ya va cambiándole, se transforma porque y luego pasa por etapas donde solo use un vestido violeta de Walmart. Tengo familia que trabaja ahi. Siempre es como, la gente, looks down on you, cuando la gente se entera, “oh shit. Your family works at Walmart?” Así que ese vestido era como mi orgullo, con piernas peludas y sin maquillaje. Tengo una frente grande así que me deje crecer el copete larguísimo. Esa era etapa de un año. Y luego otra etapa fue todos vestidos de rojo que para mi significa la sangre que fue transformándose en un escudo. Y la sangre de quien? Pues de todas las fallecidas y muertas de Juarez. Y que de hecho, desde niña he tenido una relación con El Paso y Juarez y ahora mas que nunca. Porque mi madre también de niña, ella tocaba teatro en El Paso.

Se presentaba aquí sus shows cuando era actriz. Yo no sabia eso hasta hace poco. Fue como que, wow. Todas estas conexiones con el desierto otra vez, contraste con la sangre y los cuerpos. Cada etapa significaba eso en la vestimenta. Y ahora mas que nunca es honore a las raíces que por eso tienen la fusion Chichimeca en mi vestuario con el contraste de Marfred [Rodriguez-Lopez] que esta vecino como de ejercito todo de verde. Contra la depresión, que representa eso, como el maniquí que es una referencia al video que sacamos donde sale Marfred como maniquí. Ni siquiera se mueve, esta atorado. Y también lo mismo con Alejandra. Blanco que es la pureza, la inocencia, que hay que proteger eso también. Y Rico con el rojo oscuro, que es la sangre seca. Se esta sacando pero todavía hay que recordar esa sangre coagulada. Todo eso carga el simbolismo que va acuerdo con la musica. Creo que es muy importante para mi siempre tratar de empujar el concepto feminista. Me alegra mas que nunca que today it’s in the atmosphere. But the question is, is it being diluted? Who knows.

AVB: Talking about your relationship with El Paso and Juarez, there’s a song on this album called father/ELOHIM. Does that come from the street in downtown El Paso? Or where does it come from? 

TGB: It comes basically from the youth in every city when I was little, that I’ve been to, which is between Denver, Guadalajara, and Mexico City, and whenever me and my young friends we just tried to find meaning in our lives. Which was always just to get super drunk, super wasted, super drugged up, or try to find meaning and write about something. And that case was always going to the manifestation of las desaparecidas de Guadalajara. Las mujeres secuestradas. Always try to find something and at the end of the day, no matter what situation you’re in, you’re going to find some empathy, yes, but the bigger guns, the bigger guys, it’s more of a sociopathic society where even when we’re down, especially when we’re down is when we’re going to get screwed over. They’re just looking for a weakness. So that’s coming from the mind, the dialogue of a goddess that represents all the goddesses, and she’s talking to the man that she created which is her father. It’s a weird mythological Greek thing.

AVB: In our last conversation, we talked about how you got to work with Jerry Harrison [from Talking Heads]. Now in the album you had songs with Alice Bag and Mon Laferte. 

TGB: Oh, yeah. Guerreras.

AVB: How did those collaborations come about? And what was it like doing those? 

TGB: They’re my friends and the friendship came about fully through other friendships. For example with Mon Laferte it was through Francisca Valenzuela, through her feminist festival, Ruidosa Fest. And she invited me, Mon, and Jessy Bulbo for a Q&A before we each had a presentation and she did the moderating and that’s how we got to meet Mon. It was like in the hallway seconds before going to talk in front of strangers which ended up being great because all those strangers were very young, the youth, sales? The future. Jovencitos y jovencitas.

Había gente gay, mujeres que no sabían que pedo como lidiar con el machismo en la Ciudad de Mexico, so we talked a lot about that. I mean we didn’t have no fucking answers but we were like, “hey, we feel you.” We’re in search of answers as much as anyone else, especially in this industry where it can be kind of fucking crazy and very fucking sexist. Racist. Classist. It’s still very much alive, all the -ists. In form of snakes. And with Alice Bag, fue por una conferencia tambien, otro Q&A. Me toco ser, the host, guide the conversation. So that was really awesome. Y de ahi establecimos una relacion padre. Ella me invito a tocar en su disco. She invited me to sing along with her and Kathleen Hanna, another one of my idols. So yeah just being surrounded by them is fucking inspiring and how could I not ask them to be on some of the songs?

By Antonio Villasenor-Baca

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